Il y a quelques années, j'ai interviewé un plaisancier professionnel. Au milieu de la vingtaine, mais avec une manière plus vieille que ses années, il gagnait sa vie en livrant des yachts dans le monde entier. Je lui ai demandé s'il avait déjà eu peur. Il a fait une pause puis, clairement déconcerté par le souvenir, a répondu que quelques années plus tôt, il avait dirigé un équipage de quatre personnes naviguant sur un yacht du Royaume-Uni au Portugal.

En traversant le golfe de Gascogne, une tempête féroce, dont on prévoyait qu'elle se propagerait loin vers le nord, a soudainement viré au sud. Au milieu des vagues montagneuses et des vents hurlants, le yacht a fait tourner la tortue à trois reprises avant de se redresser, heureusement. C'était une tempête si terrifiante que deux membres de l'équipage, tous des plaisanciers professionnels, se sont enfermés dans leurs cabines et ont refusé de sortir. Le skipper a cru qu'il avait de la chance d'avoir vécu pour raconter l'histoire.

Les économistes sont bien pires pour prédire l'avenir que les météorologues. L'année dernière, la plupart des prévisionnistes pensaient que l'économie portugaise profiterait d'une autre année de forte croissance. Mais l'ouragan Covid-19 a explosé de nulle part pour frapper l'économie mondiale. L'activité économique s'est arrêtée au milieu des verrouillages à travers le monde.

Le coronavirus signifie que prédire les perspectives du Portugal pour l’année prochaine est également très difficile. Tout dépend de la rapidité avec laquelle les vaccins sont disponibles et de leur efficacité. Pour le moment, personne ne connaît la réponse, mais chaque verrouillage entraîne certainement d'immenses dommages économiques, entraînant des pertes d'emplois et des entreprises en faillite.

2021 rebond prédit
Pour ce que cela vaut, les dernières prévisions de la Commission européenne, publiées en novembre, prévoient que l'économie portugaise augmentera de 5,4% l'an prochain, après s'être contractée de 9,3% en 2020. Parallèlement, la dette publique atteindra 130,3% du PIB d'ici la fin de 2021, contre 135,1% en 2020 mais en forte hausse par rapport à 117,2% enregistré en 2019.

La petite économie ouverte du Portugal et sa forte dépendance au tourisme l'ont rendu particulièrement vulnérable à l'impact du coronavirus sur l'industrie mondiale du voyage et le commerce international. Plus positivement, le programme de «licenciement simplifié» du gouvernement et les incitations à normaliser l'activité des entreprises par le biais de reports d'impôts, de subventions et de lignes de crédit garanties par l'État, ont aidé les entreprises ayant des problèmes de liquidité et limité l'augmentation des taux de chômage, selon l'agence de notation Fitch . Cependant, l'agence estime que le taux de chômage restera proche de 8,1% en 2021, contre 6,5% en 2019.

Cependant, il y a quelques raisons d'être optimiste. Les prévisions économiques actuelles ne tiennent pas compte de l’impact des fonds de la prochaine génération de l’UE, conçus pour aider l’Europe à se remettre de l’effet du coronavirus. Ces fonds d'un montant de 750 milliards d'euros comprennent 13 milliards d'euros pour le Portugal, soit 6,0% du PIB. Le moment exact et l'utilisation de ces fonds restent incertains, mais ils stimuleront certainement la croissance économique et l'emploi.

Une demande touristique refoulée augure bien
Il y a aussi la perspective d'une poussée du tourisme l'été prochain – si les vaccins s'avèrent efficaces. Le tourisme représente plus de 14% du PIB du Portugal, l’un des niveaux les plus élevés de l’UE. Bien que Covid-19 ait également ravagé les économies de marchés touristiques clés tels que le Royaume-Uni, les personnes qui ont conservé leur emploi sont à court de fonds.

Avec des possibilités limitées de dépenser leur argent, les taux d'épargne au Royaume-Uni, qui représente 20% de l'ensemble des touristes venant au Portugal, ont atteint des niveaux stupéfiants. En juillet, par exemple, le taux d’épargne des ménages du Royaume-Uni a bondi à 28%, contre environ 5 à 6% avant Covid. Verrouillé chez lui et privé de vacances à l'étranger au soleil, le Portugal devrait connaître un flot de réservations en provenance du Royaume-Uni et d'autres marchés clés du nord de l'Europe une fois que les voyages en avion seront libérés.

Il y a aussi des raisons d'espérer sur cet énorme niveau d'endettement. Comme le savent tous les détenteurs de prêts hypothécaires, le principal déterminant de la viabilité d'une dette est le coût de son service. Heureusement pour le Portugal, et grâce au vaste programme d’assouplissement quantitatif (QE) de la Banque centrale européenne, qui lui permet d’acheter de la dette publique à travers le continent, les coûts d’emprunt en Europe sont minimes.

En effet, à la fin du mois de novembre, les rendements de la dette publique portugaise ont atteint de nouveaux plus bas historiques. Le rendement est en fait le taux d'intérêt que Lisbonne paie lorsqu'elle emprunte de l'argent. Ainsi, à la fin du mois de novembre, le Portugal n'a dû payer que 0,006% pour emprunter de l'argent sur 10 ans. En revanche, le rendement du bon du Trésor américain à 10 ans, l'investissement le plus sûr au monde puisqu'il est soutenu par toute la puissance du gouvernement américain, s'est établi à 0,84%. Dans le nouveau monde étrange créé par le QE, Lisbonne peut emprunter de l'argent beaucoup moins cher que Washington. Si vous pensez que cela n'a aucun sens, vous avez certainement raison! Mais cela signifie également que même à 135% du PIB, les niveaux de la dette publique portugaise ne seront probablement pas trop onéreux.

Espérons que le choc économique causé par Covid-19 pourrait également forcer le gouvernement à intensifier ses efforts pour réformer l’économie, attirer davantage d’investissements étrangers et accroître l’efficacité, augmentant ainsi le potentiel de croissance économique à long terme du pays. L'Organisation de coopération et de développement économiques a exhorté:

• L'élargissement des programmes de formation professionnelle pour lutter contre le chômage de longue durée.
• Déréglementation des secteurs de services, y compris les services professionnels tels que la profession juridique et les transports.
• La fourniture de ressources plus importantes aux agences de lutte contre la corruption.
• Renforcer l'efficacité judiciaire. Actuellement, le recouvrement des dettes peut prendre beaucoup de temps, ce qui rend plus difficile pour les entrepreneurs de lever des fonds pour leurs idées commerciales.

Il est encourageant de constater que le gouvernement a fait des progrès majeurs dans la réforme de l'économie depuis la crise financière mondiale, il est donc possible d'être optimiste quant à l'adoption de nouvelles mesures. Dans l'ensemble, il est probablement préférable de dire au revoir à 2020 sans un regard en arrière et d'espérer que 2021 sera une année beaucoup plus heureuse.

Par Anthony Beachey
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Anthony Beachey est un ancien journaliste de la BBC World Service qui travaille désormais en freelance au Portugal, où il se spécialise en économie et en finance.