La découverte scientifique du gène qui cause les différences de couleur entre les oiseaux mâles et femelles par des chercheurs de l'Université de Porto sera en couverture de la revue Science vendredi prochain.

«Nous étions très fiers que notre article ait été choisi pour la couverture. C'est la reconnaissance que notre recherche a une pertinence scientifique extraordinaire. Et en plus, parce que cette recherche a été dirigée et mise en œuvre par notre équipe », a déclaré aujourd'hui à l'agence Lusa Ricardo Jorge Lopes, chercheuse au CIBIO-InBIO, Centre de recherche sur la biodiversité et les ressources génétiques, Laboratoire associé InBIO de l'Université de Porto.

La reconnaissance internationale de la recherche scientifique est encore plus "gratifiante" pour Ricardo Jorge Lopes, car la couverture de Science sera avec sa propre photographie.

Jusqu'à aujourd'hui, selon le scientifique, le monde ignorait le mécanisme qui permettait de percevoir comment la différence de couleur entre mâles et femelles se produisait chez les oiseaux et l'hypothèse la plus valable de cette différenciation se justifiait dans les «millénaires de compétition entre mâles à l'attention des femelles» ".

«Comment il était possible d'avoir des mâles avec des couleurs très vives et des femelles d'avoir des couleurs beaucoup plus tamisées» était un doute inexpliqué et que l'équipe de chercheurs dirigée par le scientifique portugais de l'Université de Porto Miguel Carneiro a réussi à découvrir.

Cette découverte permettra aux scientifiques d'étudier l'évolution de l'expression des couleurs chez les mâles et les femelles et aidera à comprendre comment les stratégies d'accouplement et de nidification, les pressions de prédation et la lumière ambiante affectent l'évolution de la couleur chez les oiseaux.

«Ce mécanisme est assez simple. Dans le cas des canaris rouges ou de la «mosaïque», ce n'est qu'en raison des différences dans un gène particulier qu'il existe des différences de couleur entre les mâles et les femelles aux couleurs moins vives. Il s'agit peut-être de la découverte la plus importante qui, dans ce cas, est un gène responsable du codage d'une enzyme qui dégrade les caroténoïdes, des pigments qui vont du jaune au rouge et qui sont responsables des couleurs chez de nombreux oiseaux, en particulier chez les canaris », explique .

L'étude scientifique était basée sur des canaris rouges ou «mosaïques», sexuellement dichromatiques (avec deux couleurs), avec des plumes mâles aux couleurs vives et des femelles des couleurs pâles.

Les canaris rouges ont été obtenus il y a plusieurs décennies, lorsque les éleveurs ont croisé des canaris avec une espèce similaire mais rouge d'Amérique du Sud, le Cardinalito de Venezuela.

Les scientifiques ont trouvé une seule région divergente dans l'ADN des canaris en mosaïque, par rapport à l'ADN d'autres variétés de canaris. Et c'est dans cette région qu'il existe un gène, qui code pour l'enzyme Bêta-Carotène Oxygénase 2, la cause la plus probable de ces différences de couleur entre le mâle et la femelle.

Selon Ricardo Jorge Lopes, qui est également conservateur d'oiseaux au Musée d'histoire naturelle et des sciences de l'Université de Porto, l'enzyme dégrade les pigments rouges et jaunes. La différence entre les mâles aux couleurs vives et les femelles aux couleurs pâles est le résultat de la quantité de pigments qui se déposent dans les plumes. Ainsi, ce type de gène peut donner naissance à des mâles et des femelles plus colorés avec moins de couleur.

L'équipe interdisciplinaire et internationale de l'Université de Porto, de l'Université de Coimbra, de l'Université Washington à Saint-Louis et de l'Université d'Auburn (États-Unis) était dirigée par le chercheur Miguel Carneiro, qui effectue des recherches sur la génétique des populations, à savoir les oiseaux.

CCM // HB