« Ce n’est pas illégal, maintenant c’est contraire à l’éthique, c’est un manque de transparence », déclare Rui Rosa Dias, professeur à l’Institut supérieur d’administration et de gestion – European Business School (ISAG-EBS) dans des déclarations à l’agence Lusa à propos du phénomène appelé ‘ «réduction» (traduction littérale du néologisme anglais «shrinkflation»), une forme d’inflation «couverte» ou «invisible» dans laquelle les quantités sont réduites sans diminuer — ni même augmenter — les prix.

Pour le chercheur, si « la spéculation et l’opportunisme commercial font partie du monde des affaires, cacher, désinformer ou mentir même aux consommateurs ne l’est pas ».

Par conséquent, souligne-t-il, « le consommateur doit être vigilant, chercher des informations et réfléchir. Conservez les reçus, photographiez les étiquettes, demandez des éclaircissements et exprimez votre mécontentement aux gérants des magasins. Tout cet environnement doit être stimulé pour que la relation critique vienne au premier plan ».

Bien que dépourvu de « données concrètes » lui permettant de signaler les cas actuels de « réduction » du marché portugais, Rui Rosa Dias garantit que, « en Espagne, plusieurs marques agissent déjà dans ce sens », de sorte que, « sans la moindre doute, si commencera à assister à ce phénomène au Portugal ».

Dans le cas espagnol, a-t-il expliqué, des situations de « réduction » ont été détectées, notamment « dans les secteurs de la cosmétique et de la parfumerie, mais aussi dans le secteur alimentaire », avec « un écart minimum de 5% à 10% en moins en taille ou en quantité , en maintenant — voire, dans certains cas, en augmentant — le prix ».

C’est-à-dire qu’actuellement confrontés à une forte pression sur les coûts dans la chaîne de valeur — suite à l’effet conjugué de la pandémie, des contraintes logistiques, de la hausse des prix de l’énergie et des matières premières et, plus récemment, de la guerre en Ukraine — les industriels pourraient choisir de maintenir le prix de vente final prix des produits, que les consommateurs connaissent mieux, mais en réduisant la quantité contenue dans l’emballage.

Ainsi, et de manière quasi imperceptible pour le consommateur, la tablette de chocolat qui pesait traditionnellement 150 grammes peut désormais contenir 125 grammes, la boîte d’allumettes qui contenait auparavant 100 unités devient 80, le paquet de sucre se réduit d’un kilogramme à 800 grammes ou encore le paquet ont moins de cookies.

Et, tant que la quantité présente dans l’emballage est celle indiquée sur l’étiquetage du produit, cette pratique ne peut être considérée comme une fraude.

Comme le rappelle le professeur ISAG, la ‘réduction’ « n’est pas un phénomène nouveau », remontant au moins aux années 1980 : En 1987, American Airlines a économisé 40 mille dollars (près de 38 mille euros) annuels rien qu’en retirant une olive de chaque salade. servi aux passagers de la classe affaires.

Pour Rui Rosa Dias, il est cependant « réducteur » d’attribuer cette stratégie « à un phénomène purement et simplement de ‘marketing’ », d’emblée « car le ‘marketing’ ne peut pas être vu comme trompeur du consommateur ».

« Et c’est, clairement, un manque de transparence, c’est trompeur », estime-t-il.

Tout en reconnaissant qu' »intégrer tous les nouveaux surcoûts dans la chaîne de valeur, tout en préservant la marge, est un exercice très difficile pour les entreprises », le chercheur avance que « la solution la plus éthique serait sans doute d’assumer clairement la hausse des prix » ou, sinon, communiquer explicitement la réduction de quantité.

« Comme ils le font souvent dans les activités promotionnelles, où lorsqu’ils ajoutent 10% au produit, ils renouvellent même le ‘packaging’ ou placent un bracelet en plastique très visible, il faut aussi faire l’inverse », argumente-t-il.

De l’avis du professeur ISAG, à l’heure où les pressions inflationnistes prédisent une multiplication des cas de « réduction » au Portugal, il considère que les autorités compétentes devraient miser sur une « pédagogie de la consommation » qui laisse les consommateurs en alerte.

« Les marques, la Déco [Associação de Defesa do Consumidor] et les entités publiques qui s’intéressent à cette question doivent alerter à l’avance et définir les axes de la transparence, afin que des situations de méfiance n’apparaissent pas et que toute cette poussière ne s’élève pas autour d’une pratique qui n’est pas nouvelle, mais souffre d’un manque d’information objectif », soutient-il.

Comme il le souligne, il était important « de préciser, dès le départ, que le consommateur paiera également la facture de tout le problème vécu et qui découle de facteurs exogènes, que peu de gouvernements peuvent contrôler, mais dans lesquels sont des outils internes à chaque pays pour au moins minimiser l’effet de la hausse des prix ».

« C’est un moment difficile que traverse toute la chaîne de valeur et l’État n’aura pas à supporter tout cela. Il faut que ce soit les chaînes de valeur elles-mêmes, avec un sens collaboratif, sans quitter le sens concurrentiel, pour amortir toute cette escalade des prix et, de manière transparente, la communiquer au consommateur », dit-il.

« A la limite », et « au fur et à mesure que les plaintes s’accumulent », Rui Rosa Dias estime qu’il faudra peut-être même « légiférer » en la matière : « Sans grande ingérence directe de l’Etat, mais pour créer des règles de marché et orienter l’activité des réduction en taille et en quantité dans un environnement inflationniste », a-t-il besoin.

Au Brésil, par exemple, les fabricants sont obligés de communiquer les changements sur l’étiquette du produit, en informant la quantité de produit réduite (en termes absolus et en pourcentage), dans un endroit facilement visible et avec des caractères clairement visibles, afin que le consommateur puisse remarquer le changement et ne pas être induit en erreur.

PD // CSJ