« Personnes. Une biographie », éditée par Quetzal, est la biographie la plus complète et la plus innovante de Fernando Pessoa, écrite par Richard Zenith, en plus de mille pages, qui est lancée aujourd’hui à la Fondation Calouste Gulbenkian, à Lisbonne.

Pour l’écrire, l’écrivain et traducteur nord-américain, basé au Portugal, s’est plongé dans l’héritage du poète, essentiellement dans son œuvre, mais aussi dans des notes du quotidien, des papiers de l’époque où il vivait à Durban (Afrique du Sud) — pendant l’enfance et l’adolescence – et lettres inédites.

Admettant la subjectivité inhérente au rôle du biographe et aux choix qu’il doit faire, Richard Zenith a confié, dans un entretien à l’agence Lusa, qu’il ne voulait pas « trop forcer une seule lecture, il voulait laisser le livre ouvert à diverses interprétations, afin que les lecteurs puissent y parvenir et tirer leurs propres conclusions sur la politique de Pessoa, sa relation avec l’au-delà, toute cette exigence spirituelle qui était très importante chez Pessoa. Je voulais une œuvre ouverte ».

Ce sont les sujets qu’il a choisi de prioriser, car Pessoa a toujours été « très intéressé par la politique », mais aussi par cette « exigence spirituelle », une « recherche qui augmentait au fur et à mesure qu’il avançait dans la vie ».

« De plus, quelque chose peut-être moins évident était la sexualité, qui est un thème important dans le livre. Il me semble que, injustement, ces dernières années, en termes biographiques, on ne s’en est pas beaucoup souvenu, mais la lecture de l’œuvre de Pessoa – bien que Pessoa n’ait pas eu beaucoup de vie sexuelle à l’extérieur – c’est un thème qui traverse son travail, depuis les années 1910, au moins, et en poésie, aussi dans ses notes, textes en prose. Alors j’ai pensé que ça valait la peine d’en parler.

Selon Richard Zenith, « il comprend [a sexualidade] dans son écriture et traitant le sujet en poète, est aussi une manière pour l’énergie sexuelle de se convertir dans cette prolifération du texte, comme une exubérance qui est dans le sexe et qui chez Pessoa est dans l’écriture ».

Dans ce traitement subjectif du texte, le biographe dit n’avoir jamais ressenti la tentation de « protéger » le sujet, même s’il admet que cela peut parfois arriver, et en témoignent certains thèmes qu’il évoque comme « le racisme et une possible antisémitisme ».

« Je me suis approché parce qu’il y en a vraiment. Cela ne veut pas dire que Pessoa était raciste, mais il y a des commentaires dans son travail, dans lesquels on peut clairement voir qu’il y avait du racisme, comme beaucoup de gens l’avaient, et l’ont toujours. Il est inutile de le nier, et je parle de ces commentaires. Il est évident qu’il pensait que les Africains noirs n’avaient pas la même intelligence. Non pas que je ressentais de l’hostilité envers eux, mais c’était une sorte de racisme.

Concernant les juifs, il dit que « c’est un sujet qui n’a pas été beaucoup étudié », mais trouvé « assez inédit sur ce sujet ».

« Et puis c’est curieux, un peu difficile à expliquer en quelques mots, mais je ne pense pas que Pessoa était antisémite, mais il avait des idées curieuses sur le peuple juif que j’explore dans le livre », a-t-il ajouté.

Un autre thème controversé qui implique parfois le nom du poète était celui d’une certaine sympathie pour le salazarisme, que Richard Zenith précise : Fernando Pessoa – qui a toujours été l’un des principaux opposants au fascisme de Mussolini, même à l’époque où il était mondialement loué – il a fait pas publiquement soutenir Salazar, mais en privé, il avait « l’espoir et une certaine foi que le Portugal était sur la bonne voie », car en tant que ministre des Finances « il a fait du bon travail pour nettoyer les comptes publics ».

« Donc, j’étais prêt à donner une chance à ce gouvernement Salazar, mais l’année dernière, j’ai ressenti la censure de l’Estado Novo, et c’est ce qui a déclenché une très forte réaction contre Salazar, et il est intéressant de penser, s’il n’avait pas ‘t mort en novembre 1935, comme il le serait dans les années suivantes. Lui, avec sa forte opposition contre l’Estado Novo, aurait pu avoir des problèmes ».

Richard Zenith se sent comme un « ami posthume » de Pessoa, mais pas un ami proche, dans le sens de percevoir tout ce qui lui arrive à l’intérieur, quelque chose que « personne ne comprenait », car Fernando Pessoa « était seul, mais il était aussi social , il avait un bon sens de l’humour, mais il était extrêmement réservé, il ne révélait pas facilement ce qu’il ressentait, et là où il se révélait le plus, c’était dans le travail, au contact des gens, pas tellement ».

« Le problème, c’est que Pessoa n’a pas investi ses sentiments et ses pensées dans la construction d’un ‘je’, donc parler de rencontrer Pessoa… Pessoa n’est pas là, il est toujours autre chose (…). L’intérieur de Pessoa est en constante évolution et quand je dis qu’il n’a pas investi dans la construction de son « moi », il a investi dans son travail. Tous ces sentiments et pensées qu’il a mis au travail et changés plusieurs fois tout au long de sa vie, un changement continu ».

Cela se voit, par exemple, dans les 47 identités dans lesquelles Fernando Pessoa s’est multiplié, dont les trois hétéronymes pleinement développés — Alberto Caeiro, Álvaro de Campos et Ricardo Reis —, qui sont indexés au début de la biographie.

L’hétéronymie chez Pessoa est un phénomène qui « commence très tôt, plus ou moins lorsqu’il commence à écrire », car « ce déploiement, cette invention d’autres « moi », auteurs de fiction, est fortement lié à l’écriture elle-même », révèle-t-il.

« Personne avait cette capacité, même à l’âge adulte, de traiter ces personnages inventés comme des compagnons, presque réels, comme le font les enfants, qui savent parfaitement [que não são reais]mais ils s’inventent des compagnons » et ont des poupées auxquelles ils attribuent la vie, des sentiments et des besoins.

« Plus tard, presque tous les gens le perdent, lorsqu’ils atteignent l’adolescence ou l’âge adulte, mais pas Pessoa. Pessoa a conservé cette capacité à mettre la vie imaginaire presque sur le même pied que la vie réelle, sachant parfaitement qu’elle n’était pas réelle. C’est ce qui donne tant de vie à ces créations de Pessoa et à toute son œuvre littéraire », estime-t-il.

L’un des épisodes qui a le plus surpris Richard Zenith dans l’enquête sur la succession du poète est lié à l’un de ces personnages, dans une «lettre inédite en possession de la famille, que Fernando Pessoa a reçue en 1906», environ six mois après son retour de Durban à Lisbonne.

La lettre venait de Londres, écrite en anglais par un collègue de Durban parti étudier en Angleterre. Il faisait quatre ou cinq pages et commençait par « Mon cher P. » («Mon cher P.») et a raconté des choses sur des amis communs, des choses qu’ils avaient faites, où chacun était allé étudier, ainsi que de nombreuses blagues, a-t-il dit.

« J’ai aussi réalisé que Pessoa avait non seulement ce groupe d’amis – ce qui pour moi était une nouveauté absolue, car j’ai toujours pensé qu’il était assez solitaire et assez sans amis, enfant et adolescent -, mais il était aussi un protagoniste du groupe . J’ai trouvé tout cela très étrange. Puis il y a eu des choses étranges, des références étranges, et j’ai finalement réussi à déchiffrer la signature, ce qui n’a pas été facile, et était d’un hétéronyme – Gaudêncio Nabos – que Pessoa a inventé à Durban ».

« Quand j’ai vu ça, pour moi c’était encore plus incroyable : je ne croyais pas au contenu de la lettre ou de cette histoire sur les amis que Pessoa avait à Durban, mais plus incroyable était qu’une personne de presque 18 ans écrive un lettre de 4/5 pages, avec tous ces détails, toutes ces choses inventées, qui ne sont qu’imaginaires. C’est un exemple de ce jeu, du côté enfantin de Pessoa qui a persisté ».

La rédaction de cet ouvrage monumental, une biographie qui compte au total 1 184 pages et qui est la plus complète puisque celle de João Gaspar Simões, publiée en 1950, a été « très difficile », et Richard Zenith avoue qu’il y a eu plusieurs fois où il s’est demandé pourquoi c’est qu’il s’y était mis et qu’il pensait que ça « n’allait pas donner de bons résultats ». Mais il n’a jamais envisagé d’abandonner.

« Une personne s’intéressait à tant de sujets, que de rendre compte de tous ces sujets, du temps qu’il a vécu, de sa vie intérieure, de sa vie extérieure, de son énorme travail… En fait, à plusieurs reprises, j’ai presque regretté ”.

Richard Zenith a ressenti la sécurité de savoir qu’au moins, ce serait mieux que les biographies précédentes, « ce qui ne veut pas dire grand-chose, car de nos jours on en sait beaucoup plus sur Fernando Pessoa », grâce aux enquêtes qui ont émergé.

« Pouvoir le surmonter ne serait pas si difficile, mais écrire le livre que je voulais, qui raconte une histoire avec détermination, j’avais de gros doutes que cela arriverait ».

AL // MAG