Lockdown London

À la fin du Lockdown le plus strict, votre chroniqueur s'est rendu dans le centre de Londres pour faire de l'exercice quotidiennement et a trouvé une ville très familière qui avait l'air si différente. C'est l'histoire d'une balade à vélo à Londres pas comme les autres et quelques réflexions sur la façon dont la pandémie a changé la capitale britannique pour toujours.

King’s Road, Chelsea, était vide avec peu de voitures et encore moins de piétons. Les magasins et les galeries sont restés fermés et les bars célèbres des rôles principaux dans Made in Chelsea étaient sombres et abandonnés. La célèbre rue commerçante et la maison des punks dans les années 1970 était l'ombre d'elle-même. Les magasins d'alimentation avaient des files d'attente socialement distantes au coin de la rue avec des gens qui regardaient leurs téléphones portables. Vous n'êtes jamais seul avec un téléphone!

En traversant les rues résidentielles intelligentes de Belgravia, bordées de certaines des maisons les plus chères du monde, j'ai pris un léger détour pour passer devant la maison autrefois habitée par le Premier ministre Margaret Thatcher.

La dernière fois que j'y étais, la dame de fer était toujours en résidence et des policiers armés se tenaient sur le pas de la porte.

Lors de la dernière mise en vente de ce bien, le prix demandé était de 30 millions de livres sterling (33,5 millions d'euros).

En traversant Hyde Park, il y avait plus de cyclistes et de joggeurs profitant du soleil du printemps, mais une distanciation sociale était observée. C'était facile; il n'y avait tout simplement pas les chiffres nécessaires pour se rapprocher de qui que ce soit.

Il y avait plusieurs bus à Park Lane mais peu de passagers. Les emblématiques rouges à deux étages de Londres ont changé leur façon de fonctionner en ces temps difficiles. Moins de trajets car le nombre de passagers est faible et avec une trentaine de conducteurs décédés des suites d'un coronavirus, l'entrée se fait par la porte du milieu uniquement pour les protéger. Les tablettes tactiles pour les cartes de voyage Oyster et le paiement sans contact ont été désactivées et tous les voyages sont gratuits.

L'une des rues commerçantes les plus fréquentées du monde, Oxford Street, était presque entièrement vide. C'était un jour de semaine chaud et ensoleillé en mai et était normalement bondé de clients. Oxford Circus est un carrefour difficile à traverser en temps normal et la station de métro peut être chaotique. J'ai déjà fait la queue pour atteindre les marches menant à la gare. Aujourd'hui, il n'y avait pas d'âme sur place.

Il y avait un peu plus d'activité juste en bas de la rue à Broadcasting House, qui abrite la BBC, où quelques journalistes et travailleurs se pressaient.

Le prochain arrêt était Soho. Le centre animé de la vie nocturne de la capitale était une ville fantôme. Les théâtres du West End à proximité étaient tous fermés, bien sûr, avec des signes optimistes à l'extérieur disant «Nous reviendrons bientôt». Nulle part ailleurs, la fermeture de l'économie londonienne n'a été aussi évidente que dans ce domaine où la monnaie change de main à un rythme étonnant en temps normal. Les lanternes du nouvel an étaient suspendues tristement dans les rues vides de Chinatown.

Piccadilly Circus n'était, eh bien, pas comme il est réputé. Les énormes panneaux publicitaires numériques diffusaient des séquences devant un public de pigeons désintéressés. Il en va de même à Trafalgar Square où plus de 30 000 personnes se rassemblent le soir du nouvel an. Est-ce que de telles célébrations auront lieu à nouveau? La distanciation sociale serait tout simplement impossible.

Le soleil éclatant et le ciel bleu ont montré Londres à son meilleur mais aussi à son plus triste. Ce n'est simplement pas censé être comme ça. Les gens font Londres.

De nombreux bars et restaurants ont été montés à bord ou fermés pour des raisons de sécurité, donnant un sentiment encore plus orwellien et dystopique à la capitale de la cinquième économie mondiale.

Au palais de Buckingham, des gardes avec des tuniques rouges ont marché de haut en bas avec une poignée de personnes qui regardaient et, sur le chemin du retour, je suis passé devant certains des plus grands musées du monde, me demandant ce qu'ils ressentiraient à l'intérieur sans visiteurs! L'Albert Hall a diffusé de la publicité pour la saison des BBC Proms qui ne ressemblera à aucune autre, si elle se poursuit.

Les Londoniens ont cependant bien réagi à cette crise. Avec une population de neuf millions d'habitants, dont beaucoup vivent à proximité les uns des autres, l'éloignement social est un défi. Mais la plupart le font.

Parfois, le photojournalisme paresseux a donné une impression différente avec des photos prises en biais pour essayer de prouver un point.

Il y a un sentiment de communauté comme jamais auparavant. En temps normal, les gens sont toujours trop occupés pour se reconnaître mutuellement, mais cela semble avoir changé. Des quartiers entiers se tiennent à leur porte et pendent à leurs fenêtres chaque jeudi soir pour applaudir le NHS et d'autres travailleurs essentiels.

Ceux qui n'ont pas de jardin ont pu, à juste titre, profiter des parcs de Londres, qui sont restés ouverts pour la plupart en utilisant l'espace pour se parler, en respectant la règle des deux mètres.

En marchant dans la rue, les gens sourient et disent souvent «bonjour» et il y a un sentiment omniprésent d'être dans le même bateau. La politesse est revenue et les gens remercient les commerçants, les chauffeurs de bus et les postiers d'une manière que je n'ai jamais vue auparavant. Il existe des offres d'aide sur les sites Web communautaires pour tout, du shopping au jardinage et à la garde d'enfants. La gentillesse a été redécouverte.

Les célébrations du 75e anniversaire de la journée VE ont été assourdies, mais ont révélé des moyens vraiment inventifs d'avoir encore des fêtes de rue socialement distantes à Londres. Il y avait des survols de la RAF au-dessus de la capitale tranquille mais le contraste avec les foules immenses qui se sont rassemblées le 8 mai 1945 n'aurait pas pu être plus grand, bien sûr.

Le beau temps a également aidé. Très peu de pluie et des jours apparemment interminables de ciel azur et de soleil chaud ont gardé le moral des gens dans la ville. Il y a eu des moments où il semblait presque que le climat avait changé pour celui de l'Algarve!

Peut-être qu'il a fallu quelque chose comme ça pour que la capitale retrouve son âme. Autrefois, les communautés étaient fortes ensemble et peut-être que nous devions tous appuyer sur le bouton pause et jeter un œil autour de nous. C'est une ville incroyable avec une population incroyablement diversifiée. Il y a d'innombrables choses à voir et à faire, mais toute une vie pour eux.

Si nous ne faisons rien de plus, essayons de ne plus tenir les choses pour acquises à partir de maintenant. Nous devons nous souvenir de ces jours où nous ne pouvions pas aller au pub ou au restaurant, nous ne pouvions pas aller faire du shopping ou regarder le football. Mais nous nous sommes parlés et nous nous sommes entraidés, nous avons applaudi ceux qui sont vraiment importants pour notre vie chaque semaine et nous avons battu ce terrible virus ensemble. Vive Londres et les Londoniens!

Par Richard Lamberth

Richard mène des vies parallèles avec des maisons et des intérêts commerciaux à Londres et au Portugal. Il fournit des services de conseil à des entreprises de premier plan dans les secteurs de l'assurance et des services financiers, de l'immobilier et des médias. Il a quatre fils, deux chiens et jouit d'une vie de famille bien remplie. Il aime nager, garder la forme et une vie en plein air.
LondonCalling@algarveresident.com