Comme beaucoup de villes européennes à l'époque médiévale, les habitants des villes portugaises souffraient périodiquement d'attaques de diverses maladies. Le choléra était un problème particulier au 19e siècle.

Le choléra est arrivé en Europe pour la première fois en 1832, et ce n'est qu'en 1883 que l'Allemand Robert Koch a isolé le vibrion cholérique dans de l'eau infectée. La maladie a été vaincue dans les temps modernes par l'ajout de chlore à l'approvisionnement public en eau.

Le choléra est arrivé à Porto en 1833 avec l'invasion de l'armée libérale et à Lisbonne à bord de navires anglais. Au Portugal à cette époque, le choléra a tué 40 000 personnes, plus que la guerre civile.

En Europe, il y a eu huit autres vagues de la maladie dans les années 1800, et ce n'est que lors de l'épidémie de 1852-60 que John Snow, dans le centre de Londres, s'est rendu compte qu'une source d'eau commune et infectée était le coupable.

Lors de l'épidémie européenne dans les années 1850, l'épidémie de choléra a tué plus d'un million de personnes et, à partir de 1851, les nouvelles conférences sanitaires internationales ont discuté des moyens de lutter contre ces épidémies.

Certains médecins considéraient ces maladies comme celles des pauvres pour des raisons de négligence, de mauvaise nutrition et de trop de fruits et légumes dans l'alimentation.

Le Ministro do Reino (ministre des Affaires intérieures) a imposé en 1855 des règles strictes concernant la circulation des personnes, et ces cordons sanitaires semblaient effectivement limiter le nombre de décès dus au choléra à environ 9 000. Mais à Porto, les journaux ont nié l'existence de la maladie car les règles de quarantaine interféraient avec le libre marché. Ils ont préconisé la gratuité des médicaments par les chimistes, la fermeture de l'université et la réduction du tourisme sur la côte.

L'une des mesures adoptées contre les épidémies de choléra a été la fermeture des frontières et la fermeture des régions infectieuses (notamment Porto et l'Algarve).

Lors des foyers de 1884 et de 1885, toute la frontière avec l'Espagne a été fermée par un piquet de 12 000 soldats. Plus de 236 000 personnes sont mortes du choléra en Espagne au cours de ces deux années.

Derrière la frontière fermée, les militaires ont installé des stations de quarantaine (lazaretos) à Vila Real de Santo António, Elvas, Marvão, Vilar Formoso et Valença. Le trafic ferroviaire entre les deux pays a été interrompu jusqu'à ce que le régime de quarantaine soit activé. Les Portugais travaillant en Espagne ont également dû attendre la fin de l'urgence avant de pouvoir rentrer chez eux.

Après avoir été confiné à son retour du Brésil, Raphael Bordallo Pinheiro a tourné en dérision ces lazaretos en tant que pénitenciers. Ils étaient administrés par des médecins militaires et gardés par des soldats. Ils peuvent être dans des maisons privées, dans le fort (à Elvas) ou dans des cabanes en bois construites à cet effet. Il y avait des salles d'attente, des magasins de bagages, des salles de désinfection, des cimetières et des cantonnements. À l'intérieur se trouvait l'hôpital du choléra, des chambres privées, une cuisine, une buanderie, etc.

Les gardiens en contact avec les personnes en quarantaine portaient un brassard jaune; ceux qui n'étaient pas en contact portaient un brassard bleu. Il leur était strictement interdit de se rencontrer.

Ceux qui entraient dans le lazareto ont vu leurs bagages désinfectés au moyen de vapeurs d'acide sulfurique (l'État n'étant pas responsable des dommages causés), et même leurs sacs à main ont été fumigés. Il y avait quatre classes de quarantaine, qui déterminaient le montant de la facture lorsque des individus en bonne santé étaient libérés après sept jours avec une carte de santé propre.

Le gouvernement a également installé des bureaux télégraphiques dans chacun des districts administratifs pour une communication rapide avec les gouverneurs civils. Par exemple, sur le télégraphe, on leur a ordonné d'isoler les localités où le choléra avait éclaté et de ne faire boire de l'eau qu'après l'avoir bouillie.

L'Algarve a été la plus touchée car il y avait peu de médecins. Des villes entières ont été désertées par la mort et la fuite des survivants.

À Tavira entre août et octobre 1855, 367 personnes sont mortes, et la ville a manqué d'espace de cimetière et utilisé l'intérieur du château comme cimetière de choléra.

La Câmara a demandé à la Confraria de São Sebastião (la sainte protectrice contre les maladies infectieuses) d'organiser une procession supplémentaire pour invoquer l'intercession divine contre le choléra, mais il y avait trop peu d'hommes survivants pour former la procession.

Il y a eu une autre épidémie de choléra à Tavira en 1974. Éclatant en avril, cette contagion a de nouveau été appelée la maladie du pauvre (doença dos pobres). Cette épidémie a quelque peu atténué les célébrations de la ville du 25 avril et le nouveau jour férié du 1er mai. Au début, il n'y avait que quatre cas positifs et des spécialistes de Lisbonne sont arrivés à Tavira pour tenter de localiser et d'identifier le vibrio.

Bien sûr, la cueillette de mollusques et crustacés du Gilão a été interdite et la population en général a été avertie de la consommation de salades et d'escargots (particulièrement approprié car les gens adorent les escargots le 1er mai).

Fin mai, il semblait que l'épidémie de Tavira avait disparu. Il y a eu 21 cas suspects à l'hôpital de Tavira da Santa Casa da Misericórdia, dont 10 seulement étaient positifs pour le choléra, les 11 autres (en termes délicats) ayant des infections intestinales saisonnières dues à un manque d'hygiène personnelle. La maladie s'est propagée dans tout le pays provoquant un bilan de 48 morts.

La réaction rapide à l'épidémie de cette maladie mortelle a montré que les responsables de la santé publique au Portugal n'avaient pas oublié les leçons du passé.

Par Lynne Booker
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Lynne Booker, avec son mari Peter, a fondé l'Algarve History Association. lynnebooker@sapo.pt
www.algarvehistoryassociation.com

Raphael Bordallo Pinheiro a décrit les lazaretos (stations de quarantaine) comme des pénitenciers
Robert Koch (1843-1910) a isolé le vibrion cholérique dans de l'eau infectée