Avec la faillite de la pêche et de la conserverie, dans les années 1980, la production de sel a quasiment disparu, mais elle a été réactivée au début du XXIe siècle: sur les deux marais salants qui ont résisté en 2000, 15 autres s'ajoutent, dont 17 sont désormais en activité. , sur un total de 70 salines installées dans la commune.

Dans la famille de Luís Horta Correia, les marais salants viennent de l'époque de son grand-père, mais dans la famille de la femme, la tradition remonte à une autre génération. L'industrie du sel a croisé leurs familles bien avant qu'ils n'imaginent qu'ils allaient se marier: leur grand-père possédait une usine de sel dont le producteur était l'arrière-grand-père de la femme.

«Castro Marim est du sel, ça l'a toujours été. Presque tous ceux qui vivent dans le village ont, travaillent ou connaissent quelqu'un qui travaille dans une solution saline. Tout est question de sel. Les enfants sont nés et ont grandi en marchant et en jouant dans les marais », explique le producteur d'Água Mãe, une entreprise fondée en 2008.

En plus des Romains se consacrant déjà à cette activité, la charte de la ville, datée de 1253, établissait déjà que l'activité principale était le sel et la production – qui est concentrée dans la réserve naturelle de Sapal de Castro Marim et Vila Real de Santo António – a prospéré jusqu'aux années 1970 et 1980.

«Lorsque la pêche et l'industrie de la conserve, qui étaient les plus gros clients, ainsi que la viande, ont commencé à se décomposer, à échouer et à fermer, l'industrie du sel a chuté», rapporte-t-il, soulignant qu'entre 1980 et 2000 il n'y avait pratiquement pas de production de sel traditionnel, non seulement à Castro Marim, mais dans le reste du pays.

Cependant, au début de ce siècle, la production a été réactivée – mais presque exclusivement en Algarve, qui concentre 90% de la production nationale de sel -, en partie du fait que le savoir-faire de cette technique ancestrale a été maintenu, estime Luís Horta Correia.

«Plus que le marché« gourmet », notre marché est bio. Lorsque ces marchés ont commencé à s'activer, le sel est redevenu une entreprise, mais cela n'a été possible que parce que les connaissances n'étaient pas perdues et que toutes les anciennes règles et techniques étaient connues », a-t-il noté.

En Algarve, la production de sel est principalement concentrée à Castro Marim, Olhão et Tavira, bien que dans ces deux dernières villes, la production soit plus individuelle, tandis qu'à Castro Marim, les producteurs sont regroupés en coopérative, a-t-il souligné.

Dans ses marais salants, l'âge moyen des travailleurs est d'environ 30 à 40 ans, mais avec la réouverture des productions à Castro Marim, il commence à se sentir difficile de trouver des personnes pour travailler.

Le travail dans les marais salants est dur: il coïncide avec la saison chaude et la chaleur dans les «  bouchers '' – petits «  bassins '' géométriquement creusés dans l'argile à partir de laquelle la fleur de sel et le sel sont récoltés – c'est presque insupportable, car c'est une zone basse, là où il n'y a pratiquement pas de vent.

Physiquement, c'est une activité très exigeante, puisque le sel et la fleur de sel sont récoltés à la main, sans intervention de machines, ce qui signifie qu'il n'y a pratiquement que des hommes dans la récolte.

Avec un physique imposant, Mitica Lupu, 37 ans, travaille dans la production de sel depuis son arrivée au Portugal, à 14 ans, et est maître de l'eau, c'est-à-dire qu'il est en charge de la production, avec la responsabilité de «  gouverner '' et garantir une bonne gestion de l'eau.

«Il y a des difficultés [travail], en plus des heures de soleil, mais j'aime ça, donc je ne trouve pas ça trop difficile. Je pense que c'est un travail normal », déclare le Roumain, qui est maintenant sur sa saison dans cette saline.

La gestion des marais salants est un métier complexe et dynamique, car elle résulte de la combinaison du travail des marais salants avec l'action des marées, du soleil et des vents, ce qui fait de chaque jour «une découverte», révèle-t-il.

«Chaque saison est différente de l'autre, les salines ne fonctionnent jamais de la même façon. Il n'y a jamais de plan de production, il est conforme. La nature commande aussi beaucoup », dit Mitica, avouant être fière du travail qu'elle accomplit.

Luís Correia, 34 ans, né à Castro Marim, a également commencé à travailler à l'adolescence dans les marais salants et dit qu'avec l'âge, il lui coûte déjà plus cher, mais la «volonté» résout tout.

«Les personnes âgées coûtent plus cher. Cela me coûte déjà plus cher », dit-il, confirmant qu'il est de plus en plus difficile de trouver des personnes pour travailler dans le secteur.

«Ici, il y a quelques années, presque tout était arrêté, maintenant ça recommence, mais pour trouver du monde ici… les jeunes s'enfuient, c'est très dur, ils s'en moquent peu», déplore-t-il.

MAD // MLS