*** Paula Telo Alves, d'Agência Lusa ***

L'année dernière, ils ont visité l'ancienne colonie portugaise d'environ 40 millions de touristes, sur une superficie de 30 kilomètres carrés – plus que Paris (38 millions), Venise (20) ou le Portugal (27 millions), après que le pays soit devenu une destination. populaire.

À Macao, avant la crise sanitaire, en moyenne 1,2 touristes entraient chaque seconde – plus de 70 par minute, 4 500 toutes les heures, environ 109 000 par jour.

Le dessinateur Rodrigo de Matos, qui collabore avec le journal Ponto Final et l'hebdomadaire Expresso, a illustré les inondations dans un «dessin animé» de 2017: une boîte de sardines de la marque «Macau». «Avant le covid, c'était la vie de tous les jours, principalement dans le centre-ville: il y avait des zones où il était pratiquement impossible pour une personne de marcher, cela faisait penser à une discothèque», se souvient-il.

Vivant sur le territoire depuis 2009, le caricaturiste n'avait jamais vu «la ville si vide», sauf pendant «le typhon occasionnel», et estime que «cela a amélioré la qualité de vie» des habitants. «Nous profitons de l'occasion pour voir certaines parties de la ville où nous ne nous rendons pas normalement, en raison du flot de personnes. Pour ceux qui ne connaissaient pas le centre historique, c'est le moment idéal ».

Ceux qui marchent ces jours-ci trouvent une ville vide, du centre historique laissé par les Portugais à plus de 40 casinos. Surtout, le Macao vénitien, qui ne manque pas de canaux et de gondoles, seuls les employés habillés en «gondolieri» évoquent la présence humaine, à l'exception du visiteur occasionnel.

Le président du Conseil international des architectes de langue portugaise (CIALP), Rui Leão, arrivé sur le territoire à la fin des années 1970, critique l'énorme transformation de la ville depuis la libéralisation du jeu en 2002.

«Ces dernières années, nous avons été soumis à un excès (de touristes) vraiment angoissant», avec des conséquences «en tout»: «il n'y a plus de cafés ou d'épiceries de quartier» dans le centre historique, illustre-t-il.

Les plaintes sont les mêmes qu'à Venise ou Barcelone et, plus récemment, à Lisbonne: gentrification, hausse des prix de l'immobilier, pollution, dégradation des monuments.

Mais si Macao souffre d'une pression touristique égale, «la situation est différente», défend Leão. «Le touriste qui va à Venise ou à Lisbonne y va à cause du patrimoine, de l'architecture, de la ville elle-même», tandis qu'à Macao «le les gens passent par les casinos », explique-t-il.

Pour cette raison, «à Venise et à Lisbonne, le patrimoine est sauvegardé, car il est très clair que sans ce patrimoine, il n'y a pas de tourisme. A Macao, une telle prise de conscience n'existe pas: le patrimoine peut disparaître, et il a disparu », déplore-t-il.

Du haut de l'escalier des ruines de São Paulo, on aperçoit le Grand Lisboa, joyau de la couronne de l'ancien magnat Stanley Ho, dans un territoire où les casinos rivalisent avec le patrimoine authentique laissé par les Portugais.

«Nous avons le vénitien, qui est l'imitation de Venise, le parisien, avec l'imitation de la tour Eiffel, et nous aurons le londonien», souligne l'architecte Maria José de Freitas, qui vit à Macao depuis 1997, deux ans avant le transfert à la Chine.

Pour le doctorant en patrimoine d'influence portugaise, c'est ce «genre de Disneyland» qui attire «les milliers de touristes chinois à la recherche d'une ambiance européenne», la visite du centre historique n'étant qu'un rendez-vous.

"Ils traversent les ruines de São Paulo pour prendre une photo et dire" j'étais ici ", ils n'ont même pas le temps de lire les panneaux", critique-t-il.

La visite laisse néanmoins des traces sur le centre historique, inscrit au patrimoine mondial le 15 juillet 2005. «Les ruines de São Paulo sont constamment visitées par les touristes, les bus et la pollution, et tout le trafic routier dans la région, ils sont extrêmement nocifs », souligne-t-il.

L'architecte souligne qu'il n'y a toujours pas de plan pour la protection du patrimoine portugais à Macao, prévue dans la loi de sauvegarde du patrimoine de 2013, approuvée huit ans seulement après l'inscription à l'UNESCO.

Sans directives légales, le patrimoine laissé par les Portugais a été rapidement entouré par la pression immobilière, le gouvernement autorisant la construction de casinos sur la péninsule et de bâtiments à émerger autour de la zone protégée.

La controverse la plus récente concerne le phare de Guia, le premier phare de la côte sud-est de l'Asie, menacé par des projets de construction d'un bâtiment de 90 mètres.

L'affaire a conduit l'Associação Nova Macau à déposer une plainte auprès de la Commission contre la corruption, le 23 juillet, un mois après que le Groupe de sauvegarde du phare de Guia se soit plaint à l'UNESCO.

En 2017, le Comité du patrimoine mondial de l'UNESCO a critiqué le gouvernement de Macao pour «l'impact possible des immeubles de grande hauteur sur les paysages de Farol da Guia et Colina da Penha», avertissant que l'absence de plan de sauvegarde du patrimoine pourrait mettre en péril danger pour leur statut.

Pour Rui Leão, la dégradation ne semble pas facile à inverser, alors que 80% du PIB de Macao provient des revenus des jeux de hasard, grande attraction touristique.

«Toute économie monofonctionnelle est un lieu où il n'y a pas beaucoup de débats», déplore l'architecte, estimant que le territoire risque de perdre ce qui fait sa différence: un patrimoine de cinq siècles, à la croisée des chemins entre l'est et l'ouest.

"Cela ne fait pas de Macao un endroit aliéné ou insupportable, comme Doha (capitale du Qatar) ou Dubaï, où il y a peut-être beaucoup d'argent, mais il n'y a pas de monde: ce sont de" fausses "villes, faites de rien", se défend-il.

PTA // PJA

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