Professeur de science politique à l'Université hébraïque de Jérusalem, Zeev Sternhell n'a pas aimé être isolé à l'académie et s'est impliqué dans la vie urbaine et le mouvement de paix avec les voisins arabes et palestiniens.

En septembre 2008, il a été touché à la jambe droite par un éclat d'obus provenant d'une bombe qui a explosé en fermant la clôture de sa résidence.

«Le problème n'est pas Zeev Sternhell ou une attaque contre la personne de Zeev Sternhell, c'est un problème pour la société, c'est un problème politique. Notre société devient de plus en plus violente », a-t-il dit à l'époque à des centaines de personnes qui sont venues le voir pour montrer son soutien après l'incident.

L'historien a participé à la guerre de Yom Kippour en 1973 avant de cofonder l'organisation non gouvernementale Paz Agora, en faveur d'un accord de paix entre Israël et l'Égypte.

Le traité de paix israélo-égyptien a été signé en 1979 et l'ONG Paz Agora est actuellement impliquée dans la lutte contre le développement des colonies israéliennes, une question sensible qui a fait les gros titres ces dernières semaines en raison du plan du gouvernement israélien d'annexer des parties de la Cisjordanie occupée .

«Il était l'exemple d'une personne qui a su allier excellence académique et engagement profond envers notre société et notre pays», a souligné aujourd'hui son université.

«Dans son enfance, Sternhell a vécu la terrible expérience du fascisme et tout au long de sa vie, il a eu le courage et la force de le combattre. Pendant des décennies, il a été une voix fondamentale pour les droits des Palestiniens et contre l'occupation des territoires », a déclaré Ayman Odeh, chef de la Liste unique des partis arabes israéliens.

Zeev Sternhell est né dans une famille juive en Pologne. Son père, qui a combattu dans l'armée polonaise, est décédé au début de la guerre et sa mère et sa sœur ont été tuées par les nazis.

Pour survivre, ses oncles l'ont fait passer pour catholique, à un moment où les Juifs étaient persécutés et des camps de la mort étaient en train d'être construits en Pologne.

Après la guerre, le jeune adolescent trouve refuge en France, qui devient sa patrie intellectuelle d'adoption et l'objet de son enquête, avant de se rendre en Israël peu de temps après sa création en 1948.

Il a consacré une partie de son travail à l'histoire de l'extrême droite française avec des essais tels que "Ni à droite ni à gauche: idéologie fasciste en France" ou "Histoire refoulée – La Rocque, la Croix de feu et le fascisme français", publiés en 2019.

François de La Roque a été le chef du mouvement politique français de droite Croix de Feu entre 1930 et 1936.

Sternhell s'intéresse aux «racines françaises du fascisme» et propose un «examen de conscience» à la France sur ce sujet douloureux, a expliqué son ancien élève Denis Charbit à l'agence France Presse, qui se souvient d'un enseignant «très exigeant», mais aussi « attentif »à ses meilleurs élèves.

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