Il y a maintenant près de 80 ans, la tempête de vent la plus dévastatrice enregistrée au Portugal a frappé la péninsule ibérique. Les 15 et 16 février 1941, des vents forts, généralement appelés cyclone, ont créé des ondes de marée responsables de naufrages, d'inondations de villages côtiers et de modifications morphologiques majeures du littoral.

Il y a eu de nombreuses victimes humaines et les dommages matériels ont été graves dans tout le Portugal et le long de la côte nord de l'Espagne, en particulier au Pays basque.

Le temps était mauvais depuis quelques jours avant le cyclone, et le sol était déjà saturé. Dans le cyclone lui-même, des vents violents et des pluies torrentielles ont arraché les toits, ont soufflé dans les fenêtres et les lucarnes et ont déraciné des arbres dans tout le Portugal. Les communications téléphoniques et télégraphiques sont tombées en panne en raison de la rupture de lignes.

Le pic du cyclone a coïncidé avec une marée haute, provoquant d'importantes inondations à Lisbonne. À Terreiro do Paço, les vagues ont atteint le côté est de la place à plus de 125 m de la rive du fleuve. Dans la zone portuaire, des ateliers et des entrepôts ont été détruits et, à Cais do Sodré, des dizaines de bateaux ont été fracassés les uns contre les autres.

O Século rapporte que les vagues ont atteint une hauteur de 20 m et que plusieurs navires ont coulé dans la rivière. Il y a eu d'énormes dégâts sur tout le front de mer du Tage jusqu'à Cascais, et il a été rapporté que 78 personnes étaient mortes et des dizaines d'autres ont été blessées rien qu'à Lisbonne.

La pression atmosphérique est tombée à 950 hPa et l’observatoire météorologique central de Lisbonne a enregistré une vitesse de vent de 127 km / h. Il est rapporté qu'à Serra do Pilar à Porto, l'anémomètre a enregistré des vents de 167 km / h avant qu'il ne soit soufflé.

Dans le centre et l'est de l'Algarve, les îles barrières de la Ria Formosa migrent constamment d'ouest en est à des taux dépassant parfois 100 m par an. Ils ne sont devenus habités par des pêcheurs qu’après la suppression des corsaires de Barbarie au milieu du XIXe siècle, lorsque les familles de pêcheurs ont commencé à se sentir à l’abri de la menace de la piraterie.

Le 15 février, toutes les maisons de Praia de Faro et du village de Culatra ont été détruites et leur contenu a disparu; le thon arraial sur Cabo de Santa Maria a également disparu. À l'est de Tavira, une nouvelle ouverture (Barra do Cochicho) est apparue dans la barrière de sable, détruisant complètement l'île devant Cabanas. Trois arraiais de thon près de Tavira ont disparu, mais il n'y a pas eu de victimes humaines.

Au même moment, le bar artificiel de Tavira (ouvert en 1927) était fermé par du sable à la dérive. Les travaux sur cette ouverture vers la mer se sont poursuivis sporadiquement, une importante opération de dragage ayant eu lieu jusqu'en 1977.

A Tavira, des arbres fragilisés par un sol détrempé ont été arrachés. Les carreaux volaient partout, et les 50 maisons pauvres du Bairro José Joaquim Jara ont été complètement dépouillées de leurs carreaux. Tavira Câmara a demandé l'aide du gouvernement, dont la seule réponse a été d'interdire les danses du Carnaval.

Les dommages causés par la tempête de vent de 1941 ont été la plus grande catastrophe naturelle dans la péninsule ibérique depuis le grand tremblement de terre de 1755, mais cette tempête n'est pas unique puisque des tempêtes d'une intensité presque similaire se sont produites à d'autres moments. Par exemple, à la fin de l'hiver 1978, les fondations des maisons ont été compromises à Praia de Faro lorsque les vagues ont balayé l'île en route vers la lagune.

La bande urbaine de Praia de Faro, limitée à une bande de sable d'une largeur maximale de 100 m entre l'océan et le lagon, est à haut risque en tant que zone la plus vulnérable de Ria Formosa.

Que se passerait-il si une tempête semblable à celle de 1941 se produisait aujourd'hui? Le développement de la propriété le long de la côte portugaise s'est intensifié depuis l'avènement du tourisme international. L'urbanisation progressive et la pression croissante causée par le comportement humain ont affaibli la structure de la barrière de dunes, tandis que les nouveaux ports de plaisance, épis et jetées ont un impact sur le comportement de la mer et le mouvement des sédiments. Les risques de catastrophe augmentent chaque année, à mesure que le niveau moyen de la mer augmente, et la probabilité que des marées de printemps se produisent en même temps qu'une tempête majeure demeure.

Il est probable que les systèmes d’alerte météorologique d’aujourd’hui protègent de nombreuses personnes dans un faux sentiment de sécurité. La mémoire collective et la culture de la communauté de pêcheurs liée à la mer ont disparu, d'autant plus qu'il y a tant de nouveaux arrivants étrangers. La connaissance traditionnelle des zones non inondables et du niveau maximal de pénétration des tempêtes se perd progressivement.

Un plus grand nombre d'actifs bâtis sont maintenant exposés et les travaux de génie côtier entrepris pour d'autres raisons modifient ou affaiblissent souvent les défenses naturelles côtières. Dans toute tempête future, des techniques d'alerte sophistiquées sauveront probablement des vies humaines, mais les conséquences économiques seront bien plus graves.

Comme on dit aux Açores, «là où la mer et le fleuve sont arrivés une fois, ils atteindront à nouveau». Les humains ont une facilité à oublier les faits désagréables, et dès que le pire est passé, nous regardons vers l'avenir et nous nous appuyons sur la technologie pour nous protéger.

Les habitants de Praia de Faro peuvent croire que l'expertise technique des autorités les protégera, mais ce ne sera probablement pas suffisant dans une autre tempête comme celle de 1941. Pour se préserver, eux et tous les autres habitants des îles barrières et côtières les régions devraient maintenant enquêter sur les souvenirs des risques de leurs voisins plus âgés.

Par Lynne Booker
|| features@algarveresident.com

Lynne Booker, avec son mari Peter, a fondé l'Algarve History Association. lynnebooker@sapo.pt
www.algarvehistoryassociation.com

Couverture de Jornal de Notícias annonçant que l'Algarve était la région la plus touchée
Couverture du journal O Século du 16 février 1941
Même église, mais les dégâts sont plus évidents
L'église détruite est à Artziniega, Álava, Pays Basque