Les choses ont une étrange façon de se passer. De tout ce qui est mauvais à propos de Covid-19, une bonne nouvelle a émergé: le Portugal est de retour sur le calendrier de la Formule 1.

Le monde est si étrange en ce moment que des choses étranges sont inévitables. Je ne pensais pas qu’ils deviendraient aussi bizarres que ça: la Formule 1 sera de retour sur le sol portugais, 24 ans après le dernier Grand Prix d’Estoril.

Organiser une course de Formule 1 a des coûts si élevés – et je ne vais même pas entrer dans toute la politique de la chose – que personne n'avait même considéré le Portugal comme de retour au calendrier. Pas quand les propriétaires de F1, Liberty Media, obtiennent des millions d’endroits comme Bakou, Brunei ou Sotchi.

Quoi qu'il en soit, comme le cirque de F1 ne peut pas voyager loin en dehors de l'Europe, la direction a dû trouver un moyen de mettre sur pied un championnat viable. Certains circuits organiseront deux courses lors de week-ends consécutifs – à savoir Spielberg en Autriche (déjà couru) et Silverstone en Angleterre (les deux prochains dimanches) – mais il était toujours nécessaire de trouver des solutions créatives qui permettraient à Liberty Media de maintenir la F1 en vie, même si cela signifiait une année sans énormes profits.

Avec des courses aux États-Unis, au Mexique, en Chine, à Singapour, à Bakou, entre autres, annulées, des rumeurs ont commencé à circuler selon lesquelles des pistes européennes qui n'avaient pas vu de Grand Prix depuis des années, ou n'avaient jamais vu une seule période, accueilleraient une course.

Il y a trois ans, l'économiste portugais et professeur à l'Université de Minho, Paulo Reis Mourão, a publié un livre intitulé The Economics of Motorsport: The Case of Formula One. Dans celui-ci, Mourão a expliqué l'économie autour du sport et comment les coûts et les revenus fonctionnent pour en faire la plus grande activité de sport automobile de la planète.

Parlant du Portugal et de Portimão, il a déclaré que le circuit et l'Algarve étaient un endroit parfait pour accueillir une course, mais cela représenterait un investissement direct de plus de 800 millions d'euros, puisque Liberty Media voulait un engagement de 12 ans des circuits à ce stade. 800 millions d'euros pendant 12 ans se résument à plus de 65,5 millions d'euros par an, un chiffre que le Portugal ne pourrait jamais assumer, même pas entre le gouvernement, les propriétaires de circuits et les sponsors.

Cependant, sur une tournure d'événements que personne n'aurait pu prédire (à part Bill Gates), cela s'est finalement produit. Après la première du Mugello – qui figurera pour la première fois au calendrier de la F1 le 13 septembre – et le retour de circuits historiques tels que le Nürburgring et Imola, la nouvelle est arrivée vendredi après-midi: l'Autódromo Internacional do Algarve à Portimão organisera sa toute première course de F1 le week-end du 23 au 25 octobre.

Paulo Pinheiro, PDG du circuit, a déclaré aux journalistes: "Le gouvernement portugais apportera une contribution d'environ 3 millions d'euros à 3,5 millions d'euros pour un contrat valable uniquement pour cette course" – c'est plus de 60 millions d'euros en dessous de l'estimation pour une course normale dans une année civile normale. Aussi appelé bonnes affaires. Ces 3 millions d'euros de fonds publics seront investis dans un nouvel asphalte et des mesures de sécurité supplémentaires dont le circuit a besoin.

S'adressant à Jornal Económico, M. Pinheiro a révélé qu'une première étude, comprenant uniquement la structure de la F1, c'est-à-dire l'ensemble du personnel et de la logistique des équipes, ainsi que la propre direction de la F1, indique que l'impact économique de la course à l'économie locale commence à 25 €. à 30 millions d’euros.

Le Rallye du Portugal, jusqu'à l'année dernière le plus grand événement sportif sur le terrain national, a eu un impact de 141,2 millions d'euros sur l'économie en 2019. Maintenant, le rallye est un gros problème, mais par rapport à la F1, enfin, pas tellement. Bien que les tribunes ne puissent pas être entièrement occupées – Covid, tu te souviens? – et la fréquentation sera probablement limitée à environ la moitié de la capacité du circuit, le premier lot de billets mis en vente a été épuisé en un peu plus de 24 heures. Le public est clairement enthousiasmé.

Il n’est pas difficile d’imaginer que beaucoup de supporters espagnols viennent en Algarve pour assister à la course, et les supporters néerlandais de Verstappen voudront sûrement être présents. Si nous pouvons contenir la pandémie et avoir les stands (à moitié) pleins de fans passionnés, cela peut devenir une opération très réussie pour le Portugal.

Avec, espérons-le, le monde revenant à son ancien moi en 2021, il est très peu probable que Portimão reçoive un deuxième Grand Prix l'année prochaine. Liberty Media sera plus intéressé à récupérer ces millions de Bakou et du lot que d’avoir un calendrier qui privilégie l’histoire, la qualité du tracé des circuits et les pays traditionnels passionnés de sport automobile.

Mais pour l’instant, réjouissons-nous à l’idée de voir les voitures de course les plus rapides jamais construites par des hommes s'affronter dans un circuit si proche de chez nous. J'ai fait le tour du circuit de Portimão de nombreuses fois et je ne peux qu'imaginer à quel point il sera fascinant de voir une machine de F1 attaquer les hauts et les bas de l'AIA à toute vitesse.

On se retrouve là-bas.

Par Guilherme Marques

Formel 1 – Mercedes-AMG Petronas Motorsport, Großer Preis von Ungarn 2020. Lewis Hamilton
Formule 1 – Mercedes-AMG Petronas Motorsport, GP de Hongrie 2020. Lewis Hamilton
GP AUTRICHE F1 / 2020 – SABATO 04/07/2020
crédit: Bureau de presse @Scuderia Ferrari