Selon l'étude, un enfant sur trois, soit 800 millions au total, a une plombémie égale ou supérieure à cinq microgrammes par décilitre, niveau auquel il est jugé nécessaire d'intervenir.

Selon l'Organisation mondiale de la santé (OMS), même les niveaux les plus bas de plomb peuvent être liés à une intelligence inférieure, des difficultés de comportement et des problèmes d'apprentissage chez les mineurs.

Bien que le problème se pose dans le monde entier, les zones les plus touchées correspondent aujourd'hui à des pays aux ressources limitées. Près de la moitié de ces 800 millions d’enfants ivres vivent dans la région de l’Asie du Sud.

L'étude, la première à être menée à cette échelle, selon ses auteurs, a conclu sans équivoque que les enfants du monde entier sont «empoisonnés à une échelle massive et jusqu'alors méconnue».

«Le plomb, qui ne génère que des symptômes au début, cause des dommages silencieux à la santé et au développement des enfants, avec des conséquences potentiellement mortelles», a déclaré la directrice exécutive du Fonds des Nations Unies pour l'enfance (Unicef), Henrietta Fore.

Selon Fore, "connaître l'étendue de la contamination par le plomb et comprendre la destruction qu'elle provoque dans la vie des individus et des communautés doit inspirer des mesures urgentes pour protéger les enfants une fois pour toutes".

Le plomb, métal lourd largement utilisé depuis l'Antiquité pour une grande variété d'applications, génère une puissante neurotoxine particulièrement nocive pour les enfants et, surtout, pour les enfants de moins de cinq ans.

À ces âges, lorsque le cerveau n'est pas complètement développé, la substance peut provoquer une détérioration neurologique, cognitive et physique à vie.

De nombreuses études ont lié l'exposition au plomb dans l'enfance à des problèmes de santé mentale et comportementale et à une augmentation de la criminalité et de la violence.

Pour les enfants plus âgés et les adultes, une exposition prolongée au plomb est considérée comme augmentant le risque de problèmes de santé, y compris des complications cardiovasculaires et rénales.

L'étude fait valoir que le recyclage clandestin et déficient des batteries au plomb courantes dans les voitures est l'un des principaux facteurs contribuant à l'empoisonnement des enfants vivant dans les pays à revenu faible ou intermédiaire, où le nombre de véhicules a triplé au cours des vingt dernières années. .

Cette augmentation, ainsi que l'absence de réglementation et d'infrastructure pour le recyclage, signifie que jusqu'à 50% des batteries au plomb sont recyclées de manière dangereuse dans l'économie au noir, a déclaré l'Unicef.

Cela expose les travailleurs, mais aussi les personnes vivant dans les zones voisines, à un risque de vapeurs toxiques.

D'autres sources d'intoxication comprennent le plomb dans l'eau grâce à l'utilisation de tuyaux fabriqués à partir de celle-ci; le plomb provenant d'activités telles que l'extraction, la peinture et les pigments à base de plomb ou l'essence au plomb, qui a considérablement diminué au cours des dernières décennies; ainsi que dans les boîtes de conserve et dans les épices, les cosmétiques, les jouets et autres produits de consommation.

Dans les pays les plus riches, les niveaux de plomb dans le sang ont été réduits de manière très significative depuis l’élimination progressive de l’essence au plomb et des encres à base de plomb, mais le problème persiste dans d’autres régions du monde.

L'Unicef ​​et Pure Earth, une organisation basée à New York, aux États-Unis, appellent les gouvernements à prendre des mesures pour mettre fin à l'exposition des enfants et aller de l'avant avec une législation, une meilleure prévention et un meilleur contrôle, plus de systèmes de surveillance, un renforcement des domaines tels que le traitement des enfants et des mineurs touchés, ainsi que le développement de campagnes de sensibilisation du public.

«La bonne nouvelle est que le plomb peut être recyclé en toute sécurité sans exposer les travailleurs, leurs enfants et les quartiers voisins. Les sites contaminés au plomb peuvent être réparés et restaurés », a expliqué le président de Pure Earth, Richard Fuller dans un communiqué.

«Il est possible d'éduquer les gens sur les dangers du plomb et de leur donner les moyens de se protéger eux-mêmes et leurs enfants. Le retour sur investissement est énorme: une meilleure santé, une plus grande productivité, un QI plus élevé (quotient intellectuel), moins de violence et un avenir », a-t-il souligné.

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