Dans la marina de Leixões, à Leça da Palmeira, municipalité de Matosinhos, dans le district de Porto, le véhicule de surface autonome, que les chercheurs du CEiiA ont surnommé ORCA, surveille les profondeurs des eaux, remplaçant un travail pour lequel des ressources humaines ont été déployées. .

Zigzaguant dans les eaux, le navire de 450 kilogrammes répète un mouvement similaire à celui de tondre la pelouse, envoyant, en temps réel, les informations qu’il collecte à DORY, une nomenclature attribuée au système qui surveille toute l’action sur terre.

La solution a commencé à être pensée et développée il y a environ cinq ans. À l’époque, l’objectif était simple et unique : « utiliser la robotique pour surveiller l’océan », a déclaré à Lusa Tiago Rebelo, directeur de l’ingénierie spatiale et océanique au CEiiA.

Si les chercheurs se sont d’abord concentrés sur le développement de la structure du vaisseau, ils ont rapidement focalisé leur attention sur le « cerveau », un élément qui attribue « l’intelligence, le contrôle, la navigation et l’autonomie » au véhicule.

Conçu pour fonctionner dans les eaux intérieures, ainsi que dans les zones côtières et protégées, le véhicule a des « usages multiples » et répond à « différents défis », servant à la surveillance de l’environnement, à la cartographie des océans, à la sécurité et à la surveillance.

A travers les eaux de Leixões, la mission d’ORCA est aujourd’hui d’effectuer la bathymétrie et la caractérisation des fonds marins, mais les objectifs de ce véhicule ne se limitent pas à la cartographie océanique.

Son « cerveau », qui embarque jusqu’à 100 kilogrammes de capteurs, peut être chargé de surveiller la qualité de l’eau, les écosystèmes, le changement climatique, mais aussi de protéger les frontières ou les zones d’eau, et les infrastructures telles que les barrages, les oléoducs et les gazoducs. .

« L’opérateur définit la mission, ce que le véhicule va faire, où il doit aller, ce qu’il doit collecter et ensuite le véhicule fait toute cette mission de manière autonome », a expliqué Tiago Rebelo.

Grâce à des capteurs et une caméra à 360 degrés intégrés au véhicule, l’opérateur garde, à chaque mission, le contrôle des opérations, qui peuvent durer entre 12 et 24 heures, selon le nombre de batteries que l’ORCA emporte avec lui.

Bien que CEiiA n’entende pas être « un chantier naval pour la croissance de ces navires », le véhicule de surface autonome est « commercialement disponible », prenant au centre entre deux et trois mois pour l’assembler et le livrer.

Pendant que se déroule le processus de commercialisation d’ORCA, les chercheurs du centre basé à Matosinhos se concentrent sur ce qu’ils « savent vraiment faire » : « l’ingénierie et le développement appliqué », l’objectif étant désormais de « faire évoluer la solution ».

« Nous avons créé une capacité qui nous permet de passer de ce type de véhicules de surface autonomes à des véhicules hauturiers et des navires plus grands pour explorer la haute mer », a déclaré Tiago Rebelo, illustrant que cette capacité est également perceptible dans la croissance de l’équipe. , qui est passé de cinq à environ 77 ingénieurs.

Si les sous-marins et navires de surface autonomes de surveillance du large peuvent passer du prototype au produit, à l’instar de ce qui s’est passé avec l’ORCA, un défi technologique demeure : « l’autonomie totale du véhicule ».

« Le véhicule étant capable de décider face à ce qui se passe dans son écosystème sera toujours un défi. Nous sommes actuellement à un niveau décisionnel intermédiaire. Le véhicule détecte et avertit, mais ne décide pas par lui-même. La prochaine étape est d’alerter par des signaux sonores ou lumineux ou, à la limite, même de s’arrêter, puis la prise de décision totale », a-t-il déclaré.

A côté des défis technologiques, il y a aussi des défis en termes de législation, qui contient encore des « vides », a souligné Tiago Rebelo, notant qu’il n’y a toujours pas de réglementation européenne et qu’au niveau national elle est dépendante des autorités maritimes et portuaires.

« Il y a encore ce manque de connaissances sur lequel il faut travailler », a-t-il déclaré.

Après la caractérisation du sol maritime des eaux de Leixões, le véhicule 100% électrique surveillera les eaux du fleuve Douro, entre Porto et Barca d’Alva, en collaboration avec l’Administration des Ports du Douro, Leixões et Viana do Castelo (APDL ).

SPYC // JAP