La nationalité de Calouste Gulbenkian était à l’origine ottomane. Il est devenu britannique en 1902 et a vécu la majeure partie de sa vie en France, alors pourquoi sa Fondation est-elle à Lisbonne?

Lorsque la guerre éclata de nouveau en 1939, Gulbenkian décida de rester en France, comme il l’avait fait pendant la Grande Guerre. L’avancée rapide de l’armée allemande à l’été 1940 le prit par surprise et il se rendit soudainement compte qu’il se trouvait maintenant en territoire occupé par les Allemands.

En sa qualité d’attaché économique auprès de la légation iranienne, Gulbenkian a été convoqué pour vivre près de l’ambassadeur au centre du gouvernement à Vichy dans le centre de la France, et alors que l’Iran était neutre dans la guerre mondiale, la vie pour lui était tranquille.

Alors que l’Iran rejoignait la cause alliée, en mars 1942, on lui demanda de quitter la France et il décida de passer par Lisbonne aux États-Unis. Bien qu’il ait réussi à obtenir des visas, il a décidé de rester à Lisbonne, où il a subi à un moment donné l’indignité d’être arrêté par la police secrète.

Son hôtel particulier à Paris contenant tous ses «enfants» (ses œuvres d’art) a été confié à sa gouvernante et à ses trois drapeaux. Le drapeau tricolore français, le drapeau de l’Union et le drapeau iranien seraient affichés selon les circonstances. Lorsque le manoir a été visité par des officiers allemands à la recherche de réquisitions valables, elle a affiché bien en évidence le drapeau iranien, revendiquant l’immunité diplomatique.

Alors qu’il avait été en France occupée, travaillant ostensiblement avec le gouvernement de Vichy, ses revenus avaient été retenus en Grande-Bretagne, car il était devenu un «ennemi technique», une description que Gulbenkian a prise comme un affront personnel, et qui devait l’influencer pendant le reste de sa vie. Ses revenus pétroliers lui ont été restitués en 1943.

À la fin de la guerre, Gulbenkian, 76 ans, a continué à vivre à l’hôtel Aviz à Lisbonne. Alors qu’il semblait compter sur sa bonne santé pour lui faire passer l’âge final de 105 ans de son père, la décennie suivante a vu une baisse de sa santé et de ses pouvoirs de concentration. Son carnet d’adresses contenait les noms de 44 médecins, et il a vérifié tous les avis médicaux avec un deuxième médecin. Après 1951, sa santé en général s’est détériorée et il a souffert de problèmes cardiaques, de lumbago et de névrite dans les jambes qui à un moment donné sont devenus gangreneux.

En tant que millionnaire autodidacte, Gulbenkian détestait le socialisme et les impôts élevés, et le gouvernement travailliste britannique d’après-guerre augmentait les impôts pour payer la guerre. En tant que collaborateur du gouvernement de Vichy, il n’était pas non plus le bienvenu dans la France d’après-guerre.

Dans sa correspondance, Gulbenkian s’est dit tourmenté par l’éventuelle maison de ses «enfants» après sa mort. Depuis quelque temps, il était en contact étroit avec le directeur de la National Gallery de Londres, Kenneth Clark, et Gulbenkian avait prêté 29 tableaux à la Gallery et d’autres statuettes égyptiennes au British Museum. La Galerie avait proposé une nouvelle extension afin que toutes ses œuvres puissent être conservées ensemble. Clark a démissionné de son poste en 1945, et Gulbenkian n’a jamais accueilli son successeur, Philip Hendy, un socialiste sans humour qui n’a pas montré les «enfants» comme le souhaitait Gulbenkian, car la National Gallery et le British Museum ont lutté pour réparer les dommages causés par les bombes.

Simultanément, John Walker, le conservateur en chef de la National Gallery de Washington, a obtenu un accord pour que des peintures et des statuettes soient exposées à Washington. En 1950, la collection égyptienne et 41 peintures de Londres étaient exposées à Washington et Walker espérait garder ses œuvres ensemble en prêt permanent.

Bien qu’il ait été vague sur les objectifs et l’emplacement de sa Fondation, Gulbenkian avait deux amis spéciaux dans l’effort de la créer. Cyril Radcliffe était un seigneur de droit anglais que Gulbenkian voulait en tant que fiduciaire principal, et l’autre était son avocat portugais José de Azeredo Perdigão, dont la réputation dans la profession juridique au Portugal était élevée. Perdigão a plaidé en faveur du Portugal en tant que foyer de la Fondation.

Une question cruciale pour Gulbenkian était le statut de sa volonté. Serait-il soumis au droit anglais (il pourrait léguer ses biens à sa guise) ou au droit français ou portugais (qui protégeait les intérêts de ses enfants)? Un nouveau testament rédigé en 1953 centré sur une Fondation à créer à Lisbonne, mais ses objectifs sont vagues – «caritatifs, artistiques, éducatifs et scientifiques».
Gulbenkian, pour la première fois de sa vie, commença à avoir des difficultés à prendre des décisions, et avant que Radcliffe ne puisse concevoir sa Fondation, Gulbenkian mourut en juillet 1955.

Pour échapper aux impôts portugais, les statuts de la Fondation devraient être approuvés par le gouvernement portugais. Bien qu’il l’ait nié, Perdigão est resté secrètement en contact avec Salazar, qui lui a ordonné de s’assurer que le conseil d’administration ait une majorité portugaise, et le désir de Radcliffe d’un conseil international a été frustré à chaque tournant. Salazar avait l’intention que le «cadeau» de Gulbenkian soit utilisé au profit du peuple portugais, et d’autres avocats portugais l’ont sans surprise souscrit.

Comme un employé l’a fait remarquer en 1955, Gulbenkian s’était tellement méfié autour de lui, y compris sa famille, qu’il n’a consulté aucun d’entre eux au sujet de son testament, et s’est tourné vers un inconnu de comparaison – et comme il semble un avocat portugais pas trop honnête. Obsédé par la protection de sa fortune de sa famille en guerre, il n’a pas réussi à faire le pas élémentaire de la protéger du régime dictatorial.

Par conséquent, le gouvernement portugais a réussi à s’emparer non seulement de sa richesse mais aussi de sa fabuleuse collection d’art, en réalité un droit de mort à 100%. Et la Fondation Gulbenkian est devenue le ministère de la Culture équivalent du Portugal et dispose actuellement d’un actif de plus de 3 milliards d’euros.

Par Lynne Booker
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Lynne Booker, avec son mari Peter, a fondé l’Algarve History Association. [email protected]
www.algarvehistoryassociation.com

Domenico Ghirlandaio, Portrait d’une jeune femme, 1490 (Musée Gulbenkian) – l’un des «  enfants  » de Gulbenkian
José de Azeredo Perdigão et le complexe du musée
Statue de Gulbenkian devant son musée