Après tout, une reprise en V est-elle encore possible ? Le déconfinement a permis à l’économie de faire un bond, tandis que l’injection de fonds publics semble avoir réussi à protéger l’emploi. Les indicateurs avancés suggèrent également que la reprise se poursuivra à un bon rythme, entraînant des révisions à la hausse des prévisions de croissance. Qu’est-ce qui explique ce comportement de l’économie portugaise ? Et quels risques existent encore ?

Le chiffre dont on a le plus parlé est survenu il y a un mois, lorsqu’il a été annoncé que l’économie portugaise avait connu une croissance historique de 15,5 % entre avril et juin de cette année par rapport aux mêmes mois de 2020. Un résultat obtenu parce qu’elle est partie d’une base faible et que n’a même pas totalement compensé la baisse du deuxième trimestre de l’année dernière (-16,4 %). Très dépendant du tourisme, le Portugal a été l’une des économies les plus touchées par la crise et fait partie des 14 pays de l’UE qui n’ont pas encore retrouvé les niveaux de production de richesse de 2019.

Cependant, il signale qu’à mesure que les restrictions disparaissent, l’économie a la force d’accélérer. Par rapport au trimestre précédent, après la plus grosse rupture de la chaîne, le Portugal fait le deuxième plus grand bond d’Europe (4,9%). Ce dynamisme printanier, combiné à d’autres indicateurs avancés, incite à plus d’optimisme quant à la croissance de cette année. L’ISEG a récemment révisé ses prévisions à la hausse et le ministre des Finances s’attend à ce que ses propres estimations soient dépassées en 2021 et 2022. Plus l’année avance, plus les institutions sont optimistes – la Commission européenne et le Banco de Portugal s’attendent à une variation du PIB supérieure à 5 % L’année prochaine.

Au plus fort de la crise, c’était déjà comme ça. Bien qu’il s’agisse de la deuxième récession la plus importante jamais enregistrée (-7,6%), la contraction de l’économie a été inférieure aux prévisions de toutes les institutions, y compris le gouvernement. Avec un soutien public ambitieux, l’activité a mieux résisté que prévu. Maintenant, dans la reprise, nous pouvons être témoins de la même chose. « La croissance du deuxième trimestre suggère que, dans des conditions de contrôle de la crise sanitaire et d’absence de restrictions, l’économie a le potentiel de croître et de revenir au niveau d’activité d’avant la crise », explique António da Ascensão Costa, professeur à l’ISEG. « Il faut s’attendre à ce qu’il continue de croître au cours des prochains trimestres à des taux relativement élevés. »

Il y a encore peu d’indicateurs pour l’été, mais ils suggèrent aussi de bonnes nouvelles. « En juillet et août la plupart des informations pointent sur la persistance d’une tendance favorable, de reprise continue, quoiqu’à un rythme plus modéré », souligne Paula Carvalho, chef économiste de BPI, mettant en avant « les ventes au détail, les paiements électroniques ou les exportations de marchandises, qui sont déjà tous supérieurs aux niveaux de 2019 ». D’autre part, bien qu’il s’agisse probablement d’un problème temporaire, la production industrielle connaît des difficultés dues aux « goulets d’étranglement dans les chaînes de production mondiales, à la rareté des contributions ou produits intermédiaires ».

João Borges de Assunção, coordinateur du NECEP à l’Université catholique, demande un peu de recul. « On est encore loin du PIB trimestriel à fin 2019. 4,6% en dessous », fait référence à VISION. « La meilleure façon d’interpréter les données du deuxième trimestre 2021 et du troisième trimestre 2020 est qu’il y a un fort rebond chaque fois que le degré de confinement de la société est considérablement réduit. »

C’est assez clair quand on parle de consommation des ménages. Réprimées pendant des mois en raison de la pandémie, les dépenses portugaises ont bondi de 18,1%, avec des avancées dans toutes les composantes, mais surtout les biens durables, comme les voitures ou l’électroménager. Cependant, dans le cas de l’investissement, la résilience passe avant. Avec un poids important dans la construction – il en vaut la moitié – l’investissement n’a baissé que d’un quart depuis le début de la crise, et s’accélère depuis.

Selon BPI, cette bonne performance s’explique par l’intervention publique. L’Etat a réalisé « une série d’investissements nécessaires pour lutter contre la pandémie, à savoir des équipements médicaux, ou l’acquisition de matériel informatique » pour les écoles. La banque note également que d’autres types de dépenses, tels que l’achat de matériel roulant pour le métro de Lisbonne, auront « limité des baisses plus fortes de certaines des composantes » de l’investissement, soulignant également la proximité des élections locales comme un élan important. . L’investissement public a augmenté de 2,5 % par an depuis 1996. En une année de municipalités ? Le rythme moyen est de 14,6%.

Dans la relation du pays avec le monde extérieur, il y a deux histoires à raconter. Le premier concerne les exportations de marchandises qui, jusqu’en juillet, dépassent déjà les valeurs vendues en 2019, avant la pandémie. En revanche, les exportations de services – essentiellement les dépenses touristiques étrangères – restent loin du niveau d’avant-crise (-36% au deuxième trimestre). Avec des voyages et une circulation très conditionnés, la normalité peut mettre un certain temps à arriver. Rien qu’en juillet, les nuitées des touristes étrangers étaient inférieures de 3,9 millions à 2019 (-68 %).

Quoi de neuf avec le travail?
La plus grande surprise est peut-être sur le marché du travail. Le taux de chômage en juillet a chuté à 6,6 %. La même valeur qu’en février de l’année dernière, avant le premier confinement. Les chiffres du chômage ont souvent fait beaucoup de bruit, mais si l’on regarde la population active, le constat est encore plus impressionnant : 4,84 millions de Portugais ont du travail, un maximum depuis 1998. C’est 238.000 de plus qu’au même mois 2020 et 89.000 de plus que en 2019.

Comment expliquez-vous qu’un pays toujours en crise, avec une pandémie active et des restrictions sur le terrain, bat des records sur le marché du travail ? Francisco Madelino, ancien directeur de l’IEFP, le résume ainsi : « Les politiques publiques de l’emploi, l’embauche industrielle, la reprise du tourisme, de nombreux emplois soutenus et le fait qu’on ne voit toujours pas les effets négatifs de la fin des moratoires. Ce sont les raisons pour lesquelles le travail est surprenant.

EN VISION, l’actuel directeur de l’INATEL place l’action de l’Etat au centre de ses préoccupations. « La crise a changé le contexte et a conduit les gouvernements à placer plus de fonctionnaires, principalement dans la santé », explique-t-il. En effet, au cours de la dernière année, près de 26 000 fonctionnaires ont été embauchés, ce qui est désormais très proche du plus haut niveau jamais atteint.

15,5%
PIB
L’économie portugaise a progressé à un rythme record au deuxième trimestre

En outre, « il existe un ensemble de secteurs qui ne sont pas considérés comme faisant partie de l’administration publique, mais qui sont corrélés ». Madelino fait référence à ceux qui sont intégrés dans les programmes professionnels des centres d’emploi. En juillet, ils étaient 114 000. Beaucoup plus que les 80 000 du même mois l’année dernière. « L’IEFP paie pour que ces personnes soient en EHPAD ou IPSS. Et ces personnes répondent aux sondages de l’INE qu’elles sont employées.

Du côté du secteur privé, les données de l’INE montrent une industrie à embaucher (43 000 de plus au deuxième trimestre) et une construction qui n’a pas été stoppée par la pandémie – c’est en effet avec la banque et l’immobilier, le seul secteur qui est déjà en croissance par rapport à 2019. « Le segment industriel, principalement la métallurgie, a continué à exporter. Et c’est une année électorale – la construction a même manqué de main-d’œuvre.

Cependant, il est encore trop tôt pour savoir s’il s’agit de chiffres durables. Les entreprises réagissent à la demande et de nombreux contrats sont temporaires. Certains signes de vie dans certains secteurs, comme le tourisme, peuvent être temporaires et, entre le licenciement simplifié et l’accompagnement à la reprise, il reste encore 44.000 travailleurs couverts. « En plus des soutiens publics, la réouverture des activités semble s’être accompagnée de l’embauche de nouveaux salariés par les entreprises pour tenter de gagner l’instant », souligne Ascensão Costa. «Mais cette situation a peut-être été ponctuelle et pourrait retomber dans certains secteurs. Sans une reprise économique consolidée, il n’y a aucune garantie que la situation sur le marché du travail soit stable.

En attendant que l’ouragan passe
Tous les économistes contactés par VISÃO recommandent la prudence lors de l’interprétation des données économiques. La nature de la crise pandémique entraîne des hauts et des bas et, bien que le Portugal ait l’un des taux de vaccination les plus élevés au monde, l’apparition d’une nouvelle variante peut suffire à compromettre une grande partie des progrès.

Plus : il faut rappeler que le gouvernement ne peut maintenir l’économie à flot que parce qu’il dispose d’un cadre européen très favorable. Les règles fiscales sont suspendues jusqu’en 2023 au moins ; et la BCE reste très active sur les marchés de la dette, gardant les taux d’intérêt sous contrôle.

-3,4%
PIB
Même avec une croissance récente, l’économie est toujours inférieure de 3,4% au même trimestre de 2019

La poursuite de cette politique européenne est une des inconnues. Mais il y en a d’autres : quel sera l’impact de la fin des défauts de crédit ? Le PRR augmentera-t-il le potentiel de création de richesse du Portugal ? Le tourisme retrouvera-t-il l’ampleur qu’il avait en 2019 ? Combien d’entreprises couleront une fois le soutien public disparu ? « Il est clair qu’une fois le problème sanitaire résolu, certaines conséquences économiques resteront ou mettront plus de temps à se régler », espère Ascensão Costa.

L’économie portugaise est toujours en pleine tempête. Ce n’est que lorsque l’ouragan Covid-19 passera que nous pourrons évaluer pleinement les dégâts.