En juin 2020, celui qui était alors secrétaire d’État au Budget était un souverain discret, un nom peu connu de l’opinion publique, lorsqu’il a été choisi comme ministre des Finances.

Il a remplacé Mário Centeno, avec qui il faisait partie de l’équipe d’économistes qui a préparé le scénario macroéconomique et suivi le programme électoral du PS depuis 2014 (avec António Costa comme secrétaire général socialiste) et qui avait été un bras droit dans la conception et l’exécution de la politique budgétaire qui a conduit le Portugal au premier excédent budgétaire démocratique (0,1% du produit intérieur brut en 2019).

Si l’image de l’extérieur s’est effacée, au gouvernement c’était bien connu, d’abord pour les « luttes » des autres ministères avec Leo pour autoriser les dépenses. Il a même été nommé « artisan des captivations » et le Premier ministre l’a présenté comme le garant de la pérennité de la crédibilité des finances publiques portugaises.

A Goa, en Inde, le choix s’est porté sur la première page du plus ancien journal, « O Heraldo », qui rappelait son père et son grand-père, professeur de lycée à Panjim, vantant ses origines goanaises.

Marié, avec deux enfants et une carrière universitaire – un doctorat en économie du Massachusetts Institute of Technology (MIT) et un professeur à l’ISCTE – João Leão a atteint l’un des postes publics les plus importants à l’âge de 46 ans.

Les entrailles du gouvernement ne lui étaient pourtant pas étrangères. Avant de rejoindre le gouvernement de Costa, il avait été directeur du Bureau des études du ministère de l’Économie, entre 2010 et 2014, et conseiller du sous-secrétaire d’État à l’Industrie et au Développement, Fernando Medina (Gouvernement PS, par José Sócrates), entre 2009 et 2010.

Lorsqu’il a pris ses fonctions de ministre d’État et des Finances le 15 juin 2020, une grave crise économique et sociale l’attendait, des comptes publics déséquilibrés et des « sujets brûlants » comme Novo Banco.

A son arrivée, il était chargé de discuter et d’approuver le Budget supplémentaire, pour faire face aux effets de la crise (augmentation des dépenses dans des domaines tels que les soins de santé et le soutien aux familles et aux entreprises, et baisse des recettes de l’État), approuvé début juillet avec votes en faveur du PS uniquement, votes contre du PCP, CDS-PP, PEV, Chega et Initiative libérale et abstentions du PSD, BE et PAN.

Dans ce budget, en particulier, des mesures ont été approuvées par plusieurs groupes parlementaires qui ont augmenté les dépenses et diminué les recettes, ce que le gouvernement considérait déjà comme une violation de la loi dite « frein » (qui empêche les initiatives parlementaires qui, lors de l’exécution du budget, déséquilibrent la équilibre entre les recettes et les dépenses de l’État).

Cette année, la ‘loi frein’ était à nouveau un thème après l’approbation des diplômes (contestés par le PS) qui renforcent l’accompagnement social, et le gouvernement a demandé cette fois des contrôles successifs par la Cour constitutionnelle.

L’année 2020 s’est terminée avec une contraction de l’économie portugaise de 7,6% et un déficit de 5,7% du produit intérieur brut (inférieur aux prévisions).

Le « procès par le feu » de la première année était cependant le budget de l’État pour 2021 (présenté, discuté et voté au parlement en octobre et novembre 2020). Après la législature « gimmick » entre 2015 et 2019, c’était la première fois que les anciens partenaires parlementaires du gouvernement minoritaire PS votaient différemment lors du vote final du budget annuel.

Le budget a fini par être approuvé avec des votes favorables du PS et des abstentions du PCP et du PEV et du PAN et par les deux députés non-inscrits et contre du PSD, BE, CDS, Initiative libérale et Chega.

Le premier Budget sous l’entière responsabilité de Leo a reçu environ 1 500 propositions de changements et plusieurs « majorités négatives » dans la spécialité (propositions approuvées avec des votes contre par le PS). Mais le « cas » du Budget était un dossier qui avait déjà brûlé les mains de l’ancien ministre des Finances : la Novo Banco.

Comme proposé par BE (avec le soutien de PSD, PCP et PAN), le transfert de 476 millions d’euros du Fonds de résolution à Novo Banco a été annulé.

João Leão a réagi en disant que l’État doit tenir ses engagements et que ne pas le faire « serait jouer avec le feu », avec la crédibilité du pays et la stabilité du système financier.

Le 4 juin, le Fonds de résolution a versé 317 millions d’euros à Novo Banco pour 2020, ayant eu recours à un emprunt bancaire (et non du Trésor), bien en deçà du montant demandé par la banque (598 millions d’euros).

Concernant Novo Banco, les déclarations de João Leão ont été avant tout critiques, considérant que les injections de capital demandées sont excessives, que les bonus accordés aux administrateurs sont insuffisants et inacceptables et qu’il espère qu’« il n’y aura plus d’appels de capitaux ».

Les 12 mois de Leão à la direction des Finances sont également marqués par la restructuration et la capitalisation de TAP, un dossier aux impacts budgétaires majeurs qu’il est chargé de gérer, et d’être, au premier semestre de cette année, président par intérim du Conseil de Les ministres des Finances de TAP EU (le Portugal assure la présidence du Conseil de l’UE), menant les discussions des États membres sur les plans de relance nationaux.

Concernant l’avenir, il a estimé que tant les mesures de lutte contre la crise que celles de relance de l’économie sont adéquates, malgré les critiques de l’opposition, et que la voie ne passe pas par l’austérité ou la hausse des impôts.

En mai, dans une interview accordée à Lusa, il affirmait que le Portugal pourrait croître jusqu’à 5 % cette année (au-dessus des 4 % attendus dans le programme de stabilité) et que la fin des moratoires bancaires ne doit pas être prise avec du « dramatisme » (tout en admettant soutien aux secteurs les plus touchés) car on s’attend à une « forte reprise de l’économie ».

MI (JE/LT/IEL/PMF/PTA/MDR)

Le contenu de Crise et deux budgets marquent la première année de João Leão à la tête des Finances apparaît d’abord dans Visão.